Selon l'Organisation mondiale de la santé, les coronavirus (COVID-19) constituent une grande famille de virus nommés d'après les pics en forme de couronne que l'on trouve à leur surface.

Le coronavirus contagieux (COVID-19)

La nouvelle maladie à coronavirus (COVID-19)

Depuis quelques mois, le nouveau coronavirus (SRAS-CoV-2 qui provoque la maladie COVID-19), apparu en décembre 2019 à Wuhan, en Chine, fait la une des journaux en tant que menace pour la santé publique en évolution rapide. À ce jour, plus de 95 000 cas et 3 200 décès ont été signalés dans 85 pays et territoires. De plus, en raison de la croissance des plateformes de médias sociaux, les informations sur COVID-19, y compris les restrictions de voyage et les impacts économiques, se répandent rapidement, peut-être même plus rapidement que le virus lui-même.

Mais comment un virus, qui n'est même pas vivant, peut-il faire autant de ravages ?

Une introduction aux virus

Les virus sont des organismes microscopiques composés de protéines, de graisses, de sucres et de matériel génétique qui existent presque partout sur la planète. Cependant, les virus ne peuvent rien faire par eux-mêmes. Pour survivre, les virus doivent infecter les cellules vivantes des hôtes, comme les bactéries, les champignons, les plantes ou les animaux. Le matériel génétique viral - ADN ou ARN - contient des informations sur la façon dont le virus peut se répliquer ou se copier. Une fois qu'un virus infecte une cellule vivante, il détourne la machinerie de la cellule pour créer une "usine à virus".

Virus de l'immunodéficience humaine (VIH)

En 1984, les scientifiques de l'Institut Pasteur de Paris l'Institut national du cancer ont annoncé la découverte du VIH, un virus qui infecte le système immunitaire humain et peut entraîner le syndrome d'immunodéficience acquise (SIDA). Le sida interfère avec la capacité de l'organisme à combattre l'infection et la maladie. Le VIH est transmis par les fluides corporels et, souvent, il s'est propagé lors de rapports sexuels non protégés, du partage d'aiguilles et de la naissance. Les chercheurs soupçonnent que le VIH est passé des chimpanzés aux humains. Cela est probablement dû au dépeçage et à la consommation de viande de singe au début des années 1900.

Malheureusement, les personnes vivant avec le VIH ont été confrontées à un grand nombre de discriminations. Par exemple, au début, le sida a été mal étiqueté comme la "peste gay", laissant entendre qu'il se propageait exclusivement parmi les hommes qui avaient des relations sexuelles avec d'autres hommes. Cependant, des icônes américaines comme la légende du basket Magic Johnson et la rockstar Freddie Mercury, qui ont toutes deux annoncé leur séropositivité dans les années 1980 et 1990, servent à rappeler que les virus ne font pas de discrimination. Presque tout le monde peut être infecté.

Il est intéressant de noter que dans le cas du VIH, certaines personnes sont résistantes ou immunisées contre l'infection. Ces individus portent des mutations génétiques dans le gène CCR5 qui empêchent leurs cellules immunitaires de présenter un récepteur qui permet au VIH de pénétrer dans les cellules et de créer des "usines à VIH".

Coronavirus

Selon l'Organisation mondiale de la santé, les coronavirus constituent une grande famille de virus nommés d'après les pics en forme de couronne que l'on trouve à leur surface (figure 1). Ils transportent leur matériel génétique sous forme d'ARN simple brin et provoquent des problèmes respiratoires et de la fièvre. Comme le VIH, les coronavirus peuvent être transmis entre les animaux et les humains. Les coronavirus ont été responsables de la pandémie du syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) au début des années 2000 et de l'épidémie du syndrome respiratoire du Moyen-Orient (MERS) en Corée du Sud en 2015. Si le dernier coronavirus en date, le SRAS-CoV-2, a suscité des inquiétudes au niveau international, un séquençage accessible et peu coûteux nous aide à comprendre la maladie qu'il provoque, le COVID-19, et à réagir rapidement à l'épidémie.

Coronavirus avec les pics caractéristiques vus au microscope.

Figure 1. Coronavirus avec les pics caractéristiques vus au microscope.

Les premières études qui explorent la susceptibilité génétique à la COVID-19 sont maintenant publiées. Les premiers résultats indiquent que le SRAS-CoV-2 infecte les cellules en utilisant le récepteur de surface cellulaire ACE2. Les variantes génétiques du gène du récepteur ACE2 sont donc susceptibles d'influencer l'efficacité avec laquelle le SRAS-CoV-2 peut pénétrer dans les cellules de notre corps. Les chercheurs espèrent découvrir des variantes génétiques qui confèrent une résistance à une infection par le CoV-2 du SRAS, de la même manière que certaines variantes du gène du récepteur CCR5 immunisent les personnes contre le VIH. À Nebula Genomics, nous suivons les dernières recherches sur le COVID-19 et nous ajouterons toutes les découvertes pertinentes à la bibliothèque de recherche de la nébuleuse en temps utile.

Le rôle de la génomique dans la réponse à COVID-19

En Chine, des scientifiques ont séquencé le génome du SRAS-CoV-2 quelques semaines seulement après que le premier cas ait été signalé à Wuhan. Cela contraste avec le SRAS, qui a été découvert à la fin de 2002 mais n'a été séquencé qu'en avril 2003. C'est grâce à un séquençage du génome peu coûteux que de nombreux scientifiques du monde entier apprennent et partagent des informations sur COVID-19, ce qui nous permet de suivre l'évolution du virus en temps réel. En fin de compte, le séquençage peut contribuer à dissiper la peur de l'inconnu et permettre aux scientifiques et aux professionnels de la santé de se préparer à combattre la propagation de COVID-19.

La technologie de séquençage de l'ADN de nouvelle génération nous a permis de comprendre que le SARS-CoV-2 est long de ~30 000 bases. En outre, des chercheurs chinois ont déterminé que le CoV-2 du SRAS est également presque identique à un coronavirus présent chez les chauves-souris et qu'il est très similaire au SRAS. Ces connaissances ont été essentielles pour aider à la mise au point de diagnostics et de vaccins. Par exemple, les Centres de contrôle et de prévention des maladies ont mis au point un test de diagnostic pour détecter l'ARN du CoV-2 du SRAS à partir de prélèvements nasaux ou buccaux.

En outre, plusieurs agences gouvernementales et sociétés pharmaceutiques sont en train de développer des vaccins COVID-19 pour empêcher le virus d'infecter davantage de personnes. Pour protéger l'homme contre l'infection, des particules de virus inactivées ou des parties du virus (par exemple des protéines virales) peuvent être injectées à l'homme. Le système immunitaire reconnaîtra le virus inactivé comme un corps étranger, ce qui incitera l'organisme à se prémunir contre une éventuelle infection future. Il est à noter que Moderna, l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses et la Coalition pour les innovations en matière de préparation aux épidémies ont identifié un candidat vaccin COVID-19 en un temps record de 42 jours. Ce vaccin sera testé dans le cadre d'essais cliniques sur l'homme à partir du mois d'avril.

Pour plus d'informations sur COVID-19, veuillez consulter le site web de l'Organisation mondiale de la santé. Vous pouvez également trouver les statistiques sommaires de l'étude COVID-19 GWAS ici.

Vous pouvez également en apprendre davantage sur les tests de coronavirus dans cet article de blog.

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